Skip to main content

Meet The Founder: Coffee with Vegan Fish Chunks with Simon Visscher

Once upon a time in the sunlit city of Zwolle, a man sat at a table with a big smile and eyes that (always) sparkled with joy. This is Simon Visscher, the founder of Vegan Fisherman (Vegan Visboer in Dutch); one of the pioneers on the plant-based fish substitute front. Perhaps it’s a bit too early in the day to have vegan fish chunks or a plant-based fish burger, but talking about vegan fish goes perfectly well with a cup of coffee.

Dive into the story of Vegan Visboer, shared by the man behind it all.

wp-content/uploads/2023/10/veganvisboer.small-9414-small.jpg

Hello, Simon Visscher: can you tell us who you are?

“My name is Simon Visscher, with double s – c – h – e – r. And no, that’s not my vegan stage name or a marketing trick; it’s my real name. But who knows, maybe the DNA of vegan fishermen has secretly always run through my veins. I grew up in a family with 6 children. At the age of 14, I started my first job, which also turned out to have been the beginning of my career in the hospitality industry, as I quickly discovered my passion for food and drinks. My next steps were immediately clear, so I continued my path at the hotel management school in Zwolle.”

“The connection with gastronomy and hospitality has since been the common thread in everything I’ve done. I spent almost 15 years of my working life involved in wine import at LFE. I enjoyed doing this within that organization until my entrepreneurial spirit started knocking on the door, making me decide to start my own business three years ago. Once that idea got planted in my head, a bell rang when I saw the rise of plant-based meat substitutes as I simultaneously noticed that there was still little attention given to alternatives for fish. “There must be a market for that,” was the thought that sparked me from then on.”

Was that the ‘aha-moment’ that led to Vegan Visboer?

“That is indeed how the idea for Vegan Visboer was born. After this, together with Kramer Fish, the producer of Vegan Visboer products, we developed the products. We did everything we could to make our plant-based fish simulate animal-based fish as much as possible in terms of taste, texture, and also nutritional values. My background and network within the foodservice industry helped us to get our first products to major customers like Fletcher and De Beren Restaurants.” 

“And major caterers like Vitam and Vermaat also played a big role during our initial growth spurt. And they still do, because they like working with our vegan fish. This allowed us to move on to wholesalers like Hanos, Sligro, Bidfood, and all VHC members, giving all restaurants access to Vegan Fisherman. Then followed the giant leap into events, festivals, and retail. And we’ve also become a private label producer in the meantime. Did you know that some of the plant-based products in Dutch supermarkets are actually secretly Vegan Fisherman fish?”

So you’re saying that Vegan Fisherman is actually world-famous?

“Well, that would be an overstatement. But it definitely is the dream I have for the future of Vegan Fisherman: to make our products accessible to everyone, both for at home use and in hospitality. The products are currently available in the Netherlands, Belgium, and Germany, but we want to continue to grow in all directions. So, not only to get bigger within the Netherlands, but also to expand to other European countries like Spain, France, and England. It’s challenging, especially since we’re also building a completely new category at the same time.” 

“You have to keep telling your story continuously and build everything up brick by brick. And sometimes a brick falls out, and you have to rebuild it. That’s part of it all. For now, our focus is on increasing awareness, visibility, and creating positive consumer moments. A huge task, but with our team, who are all passionately behind the vegan fish and the ideology, we will get there.”

Have you ever experienced funny things as a maker of plant-based fish? I can imagine you’ve encountered challenging situations.

“What I found to be a funny discovery was that when seasoning a product, the approach is to start with ‘as much as possible’ and then adjust downwards: exactly the opposite of the approach when cooking. Well, I can tell you that as a result the first pieces of vegan fish I tasted were really awful. As the seasoning was completely exaggerated, it was genuinely disgusting. Fortunately, that’s a normal part of the very fun process, and it all turned out fine.”

“During the many tastings and events, we experience all sorts of things, too. For example, we’re often seen as activists, and we’re also ‘attacked’ with discussions about why veganism wouldn’t be a good thing. I think those people are not yet familiar with the phenomenon. And because the vegan market is growing fast, it makes other producers worry about their offerings and this makes them feel uncomfortable about the change that is inevitable anyway. Or has been for a while already. Ultimately, I hope it’s only good inspiration for them.”

Speaking of which: are you yourself vegan? Or a sustainability activist?

“I’m not 100% vegan, but I call myself 75% vegan. I honestly find it difficult to take that last step to being 100% plant-based. It’s a choice, of course, and I’m aware that there are still many ingrained habits. But I have to say that the longer I am working with these products and the more I know about the whole vegan movement, the more the share of plant-based food in our household grows and the animal-based part decreases. For my work, I want to keep tasting things and comparing flavors. This also plays a role.”

“I don’t identify as an activist, although I am happy with the less harmful effect of our vegan fish compared to animal-based fish, and I hope that with Vegan Visboer, I can contribute to this movement. I hope that this will lead to a shift towards more plant-based eating. It seems like a more achievable goal to get a lot of people to eat a lot less animal products than to make a lot of people completely vegan.”

Okay, Simon Visscher, back to you as a non-Vegan Fisherman. Who are you at home?

“At home, I’m more Simon the Chef, because that’s where I am ruling the kitchen, cooking for my wife Karin and our two children, Isa (3) and Sem (1). I’m incredibly grateful for my family and I like to spend as much time as possible with them, as well as with the rest of my family and friends. But to be honest, I’m incredibly busy with Vegan Visboer every day. I simply enjoy the process so much, especially to see its effects. Yes, it’s hard work, but I have fun whilst doing it, especially as it has such a good purpose.”

Last question: what’s your favorite Vegan Fisherman product and how do you like to eat it?

“That’s an almost impossible question: how can I choose between them?! I’ll make it easy: I’ll give you my top 2 favorites. The Vegan Fish Chunks (*these are based on a recipe for a typical Dutch fish dish called ‘kibbeling’) are made with a classic ‘kibbeling’ batter and seasoned like every good fishmonger in the Netherlands would. This is a true pride of mine. I prefer to bake them in the oven because the batter stays nice and fluffy. And then, you just eat them on the go, as its done traditionally, or dressed as ‘fish and chips’ with fries on the side and a tasty topping like a remoulade or ravigote sauce and some kibbeling seasoning on top. You can easily make a vegan version of both. Google it.”

“The Vegan Fish Fillet is my favorite for weekdays when we want to eat healthier. We fry those in the skillet, alongside the Vegan Fish Sticks for the kids, and we eat them with potato garnish, rice and vegetables, or a salad. That’s probably also a bit traditional. Maybe, despite becoming a ‘woke’ Vegan Fisherman, I’m still quite down-to-earth!”

Gerelateerde blogs

Meet The Founder: Coffee & Vegan Chunks with Simon Visscher 

Er was eens een zonovergoten ochtend in Zwolle, een tafel met daaraan een man met een grote glimlach en (altijd) vrolijk glinsterende ogen. Dit is Simon Visscher, de founder van Vegan Visboer; een van de plantaardige visvervanger-pioniers. Het is nog wat vroeg voor een stukje vegan kibbeling of een plant-based visburger, maar praten over de vegan visjes kan gelukkig prima bij een bakkie koffie. 

Lees deel 1 van het verhaal van Vegan Visboer, gedeeld door de man die ermee kwam. 

Zeg Simon Visscher, wie ben jij eigenlijk? 

“Mijn naam is dus Simon Visscher, met dubbel s – c – h – e -r. En nee, dat is niet mijn vegan artiestennaam of marketingtruc; zo heet ik echt. Maar wie weet heeft het vegan-vissermannen-DNA stiekem altijd al door mijn bloed gelopen. Ik groeide op in een gezin met 6 kinderen. Op mijn 14de begon ik met m’n eerste baantje en begon ook meteen mijn carrière in de horeca. Ik wist daardoor al snel wat mijn passie was en wat mijn next step zou worden: de liefde voor eten en drinken was namelijk onmiddellijk duidelijk en dus wilde ik naar de middelbare hotelschool in Zwolle.“

“De connectie met gastronomie en horeca is sindsdien altijd de rode draad geweest in alles wat ik daarna heb gedaan. Bijna 15 jaar van mijn werkende leven heb ik me bezig gehouden met wijnimport bij LFE. Dit deed ik met veel plezier binnen die organisatie totdat het ondernemerschap begon te kriebelen en ik drie jaar geleden de keuze maakte om voor mezelf te beginnen. Toen dat eenmaal in mijn hoofd zat, zag ik de opkomst van plantaardige vleesvervangers, maar ik zag ook dat er nog weinig aandacht was voor alternatieven voor vis., “Daar moét een markt voor zijn”, dacht ik bij mezelf.”

Dat was het ‘aha-moment’ dat tot Vegan Visboer heeft geleid?

“Zo is het idee voor Vegan Visboer inderdaad geboren. Vervolgens heb ik samen met Kramer Fish, de producent van de Vegan Visboer-producten, de productontwikkeling gedaan. Samen hebben we er alles aan gedaan om onze plantaardige vis zoveel mogelijk op dierlijke vis te laten lijken qua smaak, textuur en ook voedingswaarden. Mijn achtergrond en netwerk binnen de foodservice hebben geholpen om onze eerste producten bij grote afnemers zoals Fletcher en De Beren Restaurants te krijgen. En ook grote cateraars als Vitam en Vermaat hebben een grote rol gespeeld tijdens onze eerste groeispurt. En dat doen ze nog steeds, omdat ze graag met onze veganistische visjes werken. Hierdoor hebben we de stap kunnen maken naar de groothandels, zoals Hanos, Sligro, Bidfood en alle VHC-leden, waardoor alle horeca toegang kreeg tot Vegan Visboer. En daarna volgde de grote stap naar events, festivals en retail. Inmiddels zijn we ook private label-producent. Wist je bijvoorbeeld dat sommige van de plantaardige producten bij de Nederlandse supermarkten eigenlijk stiekem Vegan Visboer-vis is?”

Dus Vegan Visboer is eigenlijk wereldberoemd?

“Zo ver zijn we nog niet. Maar dat is wel de droom die ik heb voor de toekomst van Vegan Visboer. Namelijk: onze producten toegankelijk maken voor iedereen, zowel thuis als in de horeca. Nu zijn de producten verkrijgbaar in Nederland, België en Duitsland, maar we willen alle richtingen op groeien. Dus niet alleen groter worden binnen Nederland, maar ook uitrollen naar andere Europese landen als Spanje, Frankrijk, en Engeland. Een grote uitdaging, zeker omdat we ook nog eens een totaal nieuwe categorie aan het bouwen zijn. Je moet continu je verhaal blijven vertellen en alles steentje voor steentje opbouwen. En soms valt er wel eens een bouwsteentje weg en moet je die weer op zien te bouwen. Dat hoort erbij. Onze focus ligt voorlopig op het vergroten van de bekendheid, zichtbaarheid en positieve consumenten-momenten creëren. Een flinke klus, maar met ons team, dat vierkant gepassioneerd achter de vegan visjes en de ideologie staan, komen we er wel.”

Heb je weleens gekke dingen meegemaakt als maker van plantaardige vis? Ik kan me voorstellen dat je wel uitdagingen bent tegengekomen.

“Wat ik een grappige ontdekking vond was dat er bij het kruiden van een product uit wordt gegaan van eerst ‘zoveel mogelijk’ en dan naar beneden bijsturen: precies andersom dus dan wanneer je aan het koken bent. Nou, ik kan je vertellen dat de eerste stukjes veganistische vis die ik proefde echt om te janken waren. Doordat het veel te gekruid was, was het oprecht smerig te noemen. Gelukkig is dat onderdeel van het, overigens ontzettend leuke, proces en is het helemaal goed gekomen.“

“Verder maken we tijdens de vele proeverijen en beurzen ook van alles mee. We worden bijvoorbeeld best vaak als activist gezien en ook ‘aangevallen’ met discussies waarom vegan niet goed zou zijn. Ik denk dat die mensen nog niet zo bekend zijn met het fenomeen. En omdat de vegan markt nu eenmaal hard groeit en dat maakt dat andere producenten zich zorgen maken om hun aanbod en maakt dat ze zich oncomfortabel voelen bij de verandering die er hoe dan ook komt. Of eigenlijk al een tijdje is. Uiteindelijk hoop ik dat het alleen maar goede inspiratie is voor hen.”

Daarover gesproken: ben jij zelf eigenlijk vegan? Of een duurzaamheids-activist?

Nee, ik ben niet 100% vegan, maar noem mezelf voor 75% vegan. Ik zeg eerlijk dat ik het lastig vind om dat laatste stapje te maken naar 100% plantaardig. Het is natuurlijk een keuze en ik ben me ervan bewust dat er nog heel veel gewoontes ingesleten zitten.

Maar moet wel zeggen dat hoe langer ik met deze producten bezig ben en hoe meer ik over de hele vegan beweging weet, hoe meer het aandeel plantaardige voeding in ons huishouden groeit en het dierlijke stuk verder afneemt. Voor mijn werk wil ik ook dingen blijven proeven en smaken vergelijken, dus dat speelt ook mee.” 

“Nee, een activist noem ik mijzelf niet, alhoewel ik wel blij ben met het minder schadelijke effect van onze vegan vis vergeleken met dierlijke vis en ik hoop zo met Vegan Visboer bij te dragen aan deze beweging. Ik heb de hoop dat zo de verschuiving naar meer plantaardig toeneemt. Het lijkt me een haalbaarder doel om veel mensen veel minder dierlijk vlees te laten eten dan om veel mensen geheel vegan te laten worden.” 

Ok Simon Visscher, nog even terug naar jou als niet-Vegan Visboer. Wie ben jij thuis? 

“Thuis ben ik meer Simon de Kok, want daar sta ik in de keuken te kokkerellen voor mijn vrouw Karin en onze twee kinderen, Isa (3) en Sem (1). Ik ben ontzettend dankbaar voor mijn gezin en besteed daar dan ook graag zoveel mogelijk van tijd aan, net als aan de rest van mijn familie en vriendenkring. Maar stiekem ben ik elke dag met Vegan Visboer bezig. Ik vind het simpelweg erg tof om te doen en te zien dat het effect heeft. Ja, het is superhard werken, maar ik vind het leuk en het heeft ook nog een goed doel.

Laatste vraag: wat is jouw Vegan Visboer favoriet en hoe eet je die het liefst?

“Dat is een hele lastige: hoe kan ik daar nou tussen kiezen?! Ik weet het goed gemaakt: ik geef je mijn 2 favorieten. De Vegan Kibbeling is met een klassiek kibbelingbeslag gemaakt en afgekruid zoals elke goede visboer in Nederland dat ook zou doen, dus dat is echt een beetje mijn trots. Het liefst bak ik ze in de oven, omdat het beslag dan lekker luchtig blijft. En dan eigenlijk gewoon op de traditionele stijl, uit het vuistje of als ‘fish ‘n chips’ met frietjes erbij en een lekkere topping zoals een remouladesaus of ravigotesaus en een beetje kibbelingkruiden erover. Van allebei kun je trouwens gemakkelijke een vegan variant maken. Google maar eens.” 

“De Vegan Visfilet is mijn favoriet voor weekdagen, als we gezonder willen eten. Die bakken we dan in de koekenpan, naast de Vegan Vissticks voor de kinderen, en die eten we met aardappelgarnituur, rijst en groente of een salade. Dat is waarschijnlijk ook weer een beetje traditioneel. Misschien ben ik, ondanks dat ik een ‘woke’ Vegan Visboer ben geworden, ook best gewoon gebleven!” 

This website is build by: Studio Sandra Gortemaker